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2006年11月26日

矽谷手記:微軟Zune挑戰蘋果iPod

數個月前曾向大家介紹過微軟的「摺紙」(Origami)計劃,微軟對逐步放風的推廣手法似乎十分滿意,不久又開始發放一個名為Argo計劃的消息:一開始大家只知這是微軟對付蘋果iPod的秘密武器。其實微軟開發數碼音樂技術已有一段日子,其PlaysForSure平台支援出售下載及訂戶服務兩種模式,被多家數碼音樂服務如Rhapsody、雅虎、Napster、MTV、Urge及微軟自家的MSNMusic等採用,硬件生產商則包括Creative、iriver、Toshiba及Sandisk等等,陣容相當鼎盛,但數碼音樂市場佔有率卻被蘋果iPod加iTunes音樂店遠遠拋離。

容量30Gb賣249美元

行家及用家都同意,由揀歌、下載以至傳送到播放機的介面必須簡單易用,過程必須一氣呵成。這方面由於蘋果包辦軟件、硬件及出售歌曲,可以「一條龍」控制整個過程,因此做得較好。相比之下,微軟需要支援的組合相當多,測試難度自然甚高,其技術更是建基於出名錯誤多的視窗XP。筆者親身使用過Sandisk的播放機配合Napster的服務,出錯的情況多得令人難以接受。微軟吸取了XBOX遊戲機部門製作家庭娛樂產品的經驗,自行推出以Zune為品牌的播放機及音樂店(MSNMusic將停止出售下載音樂)。第一代由Toshiba負責生產,已於本月14日在美國推出,容量為30Gb,售價249美元。
Zune硬件的最大賣點是其Wifi無線傳送功能,用家可以互相分享音樂,微軟相信這功能可以吸納社交網絡(socialnetworking)及即時傳訊(instantmessaging)的常客,亦即是消費力高的年輕一族。當然,分享音樂是唱片業的大忌,微軟為避此禁忌,限制從別人取得的音樂只能在三天內播放三次,想繼續聽便要自己購買或成為訂戶。
網民對Wifi的速度及穩定性亦有疑問,蘋果老闆SteveJobs戲言:如果Zune用家靠傳音樂識女仔,對方可能未等到傳送完成便已不耐煩走了!另一項令網友失望的是Wifi不能用作直接從音樂店下載,仍須透過個人電腦做「中間人」。
更令人意外的是Zune並不和PlaysForSure兼容,換句話說,Zune播放機不能使用Rhapsody等服務,而現時的PlaysForSure播放機也不能使用Zune音樂店﹗筆者相信微軟為求「一條龍」的效果,技術上惟有犧牲PlaysForSure兼容性。無論如何,大家是否覺得PlaysForSure這個名字實在諷刺﹖

不能與PlaysForSure兼容

Zune能否成功動搖iPod/iTunes的領導地位,尚言之過早,分析家如Jupiter都認為蘋果仍可獨佔鰲頭好一段時間。事實上,Zune推出首天反應一般,相信也在微軟預料之中,這個計劃應屬長遠投資。
魯笨
電郵地址:sv_robin@yahoo.com

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