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2012年05月11日

Whatwearereading:彈指間的神奇 - 余大千

十年間,facebook、Google、iPhone由零到成為我們生活的必需品,人人機不離手,不少人起床第一件事是打開facebook,吃飯時用手機拍下食物影像,幾乎比實際吃下肚重要。我們在享受IT帶來的便利之時,可有想過是甚麼令這一切變得可能?
美國電腦科學家JohnMacCormick的著作《9AlgorithmsThatChangedTheFuture》,試圖向門外漢如我,解釋九個足以改變世界的奇妙程式演算法。雖然我們未必聽過這些演算法,但能列入這九大電腦奇蹟的,都肯定是我們經常接觸,只是使用了而不自知。

電腦奇蹟 都有英雄故事

有沒有想過,為何電腦可以傳送及接收數以億計的訊號,而且線路經常出問題及充滿雜訊,卻可以保證極少犯錯?搜尋引擎Google如何可以在0.01秒遍尋無數網頁,並從中找到出奇準確的結果?電腦或智能手機是如何辨認筆迹、臉孔的?Jpeg及ZIP等為何可以將相片或檔案的大小,壓縮到原來的數十分之一?銀行的數據庫如何防止輸入資料中途因為停電或其他問題而出錯?網上交易如何做到安全而不怕資料洩露?
不要被這些話題嚇怕,讀懂本書的最高數學程度是加減乘除。作者的強項,正是用一些顯淺的例子,把背後的原理娓娓道來,如電腦是如何學習分辨相片中的臉孔,有沒有戴太陽眼鏡;Google原來並沒有按用家每次的搜尋要求,到每一個網頁搜索,這種大海撈針的做法太費時了。大巧不工,看似神奇的方法,往往原理很簡單,作者愛形容這些演算法,是一個又一個小把戲。
本書可讀之處,是介紹每個演算法時,都會提及幕後英雄的故事,增添了不少人味。如Google創辦人LarryPage,便是因為覺得《星空奇遇記(StarTrek)》中的電腦,解答問題的速度太慢,於是便寫出奠定Google萬億市值的PageRank演算法。
貝爾實驗室的ClaudeShannon,是現代訊息學的奠基人,他是首個運用數學證明,即使在滿佈雜音的通訊渠道,也可以達致驚人地準確的數據傳輸。他於1948年撰寫的論文《通訊的數學理論》,被譽為資訊年代的大憲章!他同時又是人工智能的開創者,兼且擅長踏單輪車(車輪還要是橢圓形的!)。

再強再快 也有問題解不了

為數據庫理論開山劈石的JimGray,則於2007年駕駛帆船開往舊金山灣區鄰近離島時失蹤,他的同事及朋友利用衞星圖片的數據庫協助搜索,可惜至今仍然下落不明。
作者在最後一章,突然筆鋒一轉,提到電腦的極限,指無論日後的電腦再快再強,也有一些問題是它永世也解決不了的。這是電腦之父圖靈(AlanMathisonTuring)上世紀30年代所提出的學說,原理有點像李天命所說的「上帝不能創造一塊祂舉不起的石頭」,已變成一條電腦不可能逾越的界線。
正如涉獵天文學,可令你在仰望星空時更懂得讚嘆那浩瀚的奧妙,這本書不會令你成為電腦專家,卻會令你對那早晚不離身的、那彈指之間的神奇,多一份欣賞。

余大千

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