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2012年09月21日

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冥王星的生與死 - 凱伯特

一年一度表彰學術研究的邵逸夫獎,剛在周末頒發,算是香港學術界一件小盛事。獲天文學獎的朱維特、劉麗杏,在1992年直接觀察到冥王星以外的星體,首次證實到太陽系夾雜大量星體的凱伯帶。很多年後,兩名天文學家證實的凱伯帶,間接令冥王星被剔出行星之列。今年初出版的《How I Killed Pluto and Why It Had It Coming》,作者兼天文學家Mike Brown談到這段故事。自凱伯帶得到證實後,天文學家希望在凱伯帶找到第十顆行星,翻開天文史另一頁。Brown也花了五年時間,嘗試用新技術在凱伯帶尋找新行星。Mike Brown終於在綿綿萬里的凱伯帶,找到一個體積比冥王星更大的星球:鬩神星(Eris)。

主觀意願礙客觀分析

Brown原本以為,自己定必在天文學術界留名。但在研究過程中,Brown覺得不對路,鬩神星等類似的星球,原來為數不少,但他們軌迹、形態,都與傳統的行星有不同之處。Brown更發現,原屬第九大行星冥王星,種種特性與鬩神星近似,皆不應歸類作行星。Brown與太太講到自己的研究,點知太太反問:「你不認為有新的行星誕生,總好過少了一個行星嗎?」人性始終喜歡皆大歡喜,Brown若踢走冥王星,難免令人若有所失。2006年,國際天文學聯合會預備增添三大行星,行星總數將加至12個,當中包括Brown發現的鬩神星。就在天文學迷興奮莫名的時候,Brown覺得,不能一錯再錯,決定潑一盤冷水,與國際天文學會對着幹,批評學會犯了大錯,一時之間,爭議四起。即使是天文學家,也有主觀願望影響客觀分析的時候。Brown在書中提到,有天文學家為留住冥王星,提出甚為「彈弓手」的方法定義行星,但新定義毫不嚴謹,將標準無限大擴闊,連月球也會加入行星家族。

科學理論變輕鬆逸事

國際天文學聯合會最後用投票解決爭議,重新釐清了行星定義,將冥王星及鬩神星等,降格成矮行星。如果你是天文學迷,2006年或者是失望的一年,行星家族沒有如預期加至12個,反而減至8個,小時候念書的「九大行星」從此改寫。Brown的著作,不是嚴謹科學解說,多談輕鬆研究,甚至是工作與家庭的逸事,希望把科學說得輕鬆、有趣,一改大家對科學相等於沉悶的成見。Brown還希望大家改口「八大行星」的同時,不妨想想學術中立及客觀其實不易達到,也不要盲目信奉研究,誰算得上是權威?誰又有資格定對錯?凱伯特

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