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2016年01月20日

財經評論:WhatsApp免費後

即時通訊市場競爭激烈,WhatsApp若做錯決定,隨時令整個通訊王國瓦解。 資料圖片

創立近7年的WhatsApp宣佈免費,但之後如何營運更值得關注。該軟件過去收費簡單,iPhone用戶須付0.99美元,Android用戶則有1年試用期,其後再收費(雖然曾多次延遲收費到期日)。
有說香港的「智能手機年代」是由iPhone 4「炒機」開始,但當年若沒有WhatsApp,相信消費者對智能手機的需求不會太高。至今雖然用戶接近10億,但仍入不敷支,2014年上半年收入僅得1,592萬美元,但虧損卻高達2.33億美元。
WhatsApp稱,該收費模式並不理想,因很多新興國家的用戶沒有銀行卡或信用卡付費。在facebook於2014年以220億美元天價入主後,WhatsApp開發新的盈利模式似乎越見逼切。
不過早在2012年,WhatsApp創辦人便指出,自己在雅虎(YAHOO!)工作超過20年,深知這些「互聯網公司」透過收集大量數據進行分析,「這些公司了解你的一切,你的朋友,你的喜好,然後用作出售廣告」。故他們反其道而行,對個人資料不感興趣,情願收費。

做錯決定隨時玩完

WhatsApp強調即使軟件免費,用戶不會接收商戶垃圾訊息或第三方廣告,但留下一條值得玩味的尾巴:「今年開始我們會測試一些工具,可以與用戶所希望接收訊息的公司及組織通訊。」例如銀行認證網上交易,或航班延誤通知等,似跟目前商業SMS短訊搶生意。
不過,WhatsApp不能解決「撞冧巴亂add」的情況,廣告訊息一早已泛濫,加上近年的「最後上線時間」及「藍剔事件」等都成為眾多港男港女的話題,有部份用戶則轉用更隱密(但卻會被監控)的微信或其他即時通訊軟件,至少微信仍須用戶接受才能成為聯繫人,可避免垃圾訊息在對話匣內傳播。
WhatsApp似放寬廣告定義,容許商家訊息走進軟件之中。用戶無力改變軟件系統設定,卻有選擇其他通訊軟件的權利。即使WhatsApp有近10億用戶,但即時通訊市場競爭激烈,假如做錯一個決定,都可以令整個通訊王國瓦解,到時只會如ICQ、MSN及Xanga一樣,成為另一個集體回憶。

記者:胡仲邦

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