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2017年01月08日

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與癢同存:知識抗頑疾

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■《Living with Itch: A Patient's Guide》

去年某日路過鬧市茶室小憩,同枱小女孩手腳至頸滿佈紅斑和藥膏,我見猶憐。新移民婦人嘆道,女兒功課繁多,放工後還要照顧她的濕疹,母女從未好好睡過一覺。筆者是過來人,恐怕女孩將要一生與癢同存,留下卡片囑她隨時找我轉介專家。
永恒之癢,是但丁《神曲》第八層地獄處置江湖術士的酷刑,離開猶大等背信棄義之徒在底層所受的冰封極刑只是一步之遙。在人間,兩成人會遇到痕症不消的煎熬,當中一半是濕疹,若不幸成為慢性病,一生的生活質素受損,目前未有治癒的方法。

慢性痕症不為外人道。親友欠同理心的怪責──痕癢有多苦?節制一下就沒事,以及陌生人的鄙夷目光都會造成心理壓力,令病情變本加厲。另一方面,同是人類演化出來的避禍本能,痛症人皆感同身受,醫治良方不缺,但慢性痕症不但一直群醫束手,醫學界近年才開始認識其病理原因。
痕感和痛感同樣本是有利生存的本能反應,分別在痕癢令人不期然伸手搔抓,以避開蟲咬等危險;絕大部份痕癢被痛感凌駕(覺痛就不覺痕),所以醫學界一直認為兩者共用輸往大腦的神經訊號通道,假設痕感只是微量的痛感。但近年實驗發現,痛不會減弱成痕;濕疹病人更深明痕癢越搔越「過癮」,不會變成痛感。1997年,Martin Schmelz的研究團隊首次發現皮層下有傳導痕感的特定神經(unmyelinated C-fibres)。十年後,華盛頓大學的Zhou-Feng Chen發現脊髓中亦有痕感專用的受體。2009年,Steve Davidson等人發現搔癢能在脊髓產生抑制痕癢訊號的痛感。科學家終於找到痕感由皮下神經經脊髓傳到大腦腦丘的專用通道。近年Gil Yosipovitch等團隊更利用MRI腦科學技術發現痕感在大腦引起的各種反應,特別是搔癢帶來的愉悅感,令病人不由自主抓傷皮膚觸發惡性循環,甚至成癮。

今天,痕癢和痛感已正式分家,上述兩位專家Chen和Yosipovitch近年成立了兩家痕癢研究中心,資源不絕,預言痕症未來數年有醫癒上的突破。可惜,以上關乎數以億計病人幸福的資訊嚴重滯後,醫療工作者亦少和病人分享。有見及此,Gil Yosipovitch聯同Shawn Kwatra兩位醫生在百忙中精心撰寫自助小書《Living with Itch: A Patient's Guide》,輔以創新的網上互動教材,希望有助讀者理解各種痕症的成因、生理機制、醫治方法及藥物,讓病人和醫生之間有更好溝通。
筆者希望病人的親友亦一讀穿插書中觸目驚心的個案,體會慢性痕症患者之苦,不要再以為無力抵抗搔癢的衝動只因意志薄弱,為病人多加一重罪咎感。你聽過「雙層睡衣療法」嗎?嚴重濕疹爆發期間,病人寧願全身搽遍類固醇後,以濕睡衣保濕,再穿上乾睡衣嘗試就睡。看到這裏,慶幸自已早年誤打誤撞透過素食和行山改變生活習慣得以控制病情,退休後工作壓力減少,更幾近痊癒。
最後特別呼籲家長,痕症影響孩子一生幸福,請相信現代醫學,不要接受民間偏方。即使常人偶然到商店自購止痕藥物和保濕用品,亦須有足夠認識,例如大部份痕症並非anti-histamine可抑制,而保濕應用含神經醯胺(ceramide)的潤膚品。與癢同存,非「古老智慧」所能及。

TC

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