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2018年02月18日

What we are reading:放心吧!大勢反覆向好 - TC

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《Enlightenment Now》

「今天,過胖奪命超過飢餓,終老超過傳染病,自殺超過戰爭。」《人類大命運》作者指出,現代人已有翻天覆地的神能,不用寄望上天安排命運。哈拉端和主流知識份子一樣,雖不否定人類史無前例的物質文明成就,但更關注今人類面對的存亡危機、心靈貧乏和社會不公;右翼和保守宗教則怪罪我們叛逆道統和威權,以致今天種種的淪亡和敗壞,誘人嚮往虛構的「偉大的過去」。

太平盛世,「沒有消息就是好消息」,無人對「唱好」感興趣。傳媒人以監察權力、揭露內情為己任,聚焦於負面,正好迎合人的本性,我們生活逼人,為兒女擔憂,而時間卻會療癒傷痛。所以,過去總是美好純真,今天的標準卻不斷提高,前路茫茫,令人悲觀。

不過,放眼歷史,環顧全球,大圖像卻大相逕庭。著名認知心理學者Steven Pinker透過由專門數據組織搜集的資料,指證全球文明不斷在進步:從健康、存活、財富、公平、環境、和平、安全、恐佈主義、民主、權利平等、知識、生活水平、快樂和滅絕危機多個範疇的 75個指標的演變可見,人類文明200多年以來,特別是近30年,一直反覆向好,沒有例外。

「唱好」甚少受大眾關注或知識份子的尊敬,現代歷史學者甚至認為有違專業本份。Pinker曾在2011年暢銷書中獨排眾議,力證全球暴力正在減退,竟得到不少知識人士的普遍認同;7年後以更大的野心譜成一部歌頌人類進步的「證據為本」史詩式巨著。新書 《Enlightenment Now》剛於日前(2月13日)出版,筆者迅速讀畢,有賴認為此書是畢生最好的Bill Gates提供預覽及作者近月在 Twitter的分享。

EN分為三部。教授首先鋪陳一個全面運用現代科學的框架,剖析人類存活狀況,然後以大部份篇幅,透過上述75個歷史圖表描述人類自啟蒙運動以來在各範疇內反覆向好的狀況和成因。海量證據面前,讀者很難不被說服。學界對EN的定論雖然言之尚早,但近日的多篇書評大致正面。史家David Wootton認為單憑數據分析充其量只能構成一部溫馨歷史(comfort history),但承認EN是一個不錯的故事。

Pinker無意指責今人「身在福中不知福」,更直言以他今日的地位,不怕來自各方的攻擊,才敢於無視學術禁忌和誤區,為現代文明還個公道:「啟蒙精神不斷推動人類進步。祖先以理性、辯論和求真的組織機構取代教條、傳統和權威;以科學取代迷信和魔術;以人本主義對普世繁榮的追求擴闊族群、國家、種族、階級和信仰的狹隘價值觀」。在最後的第三部,教授以現代語言重新陳述理性、科學和人本主義三個居功至偉的啟蒙運動理想,當中隱見一段江湖恩怨。

作為超越實證科學與人文學科的「第三文化」表表者,Pinker曾在2013年發表《科學不是你們的敵人》鴻文,呼籲少數「第二文化」文字人放下成見,不要自絕於科學:「放心吧,科學有使命去豐富和多元化人文學科的學術知識工具,而非抹殺它們」,他其後和雜誌編輯 L. Wieseltier的高調辯論促成本書的合約。雖然5年後EN不再提及「與雜誌知識份子的爭執」,更明言科學必須服膺於人文主義精神,但Pinker不忘重申,「科學是人類及至宇宙最引以為傲的成就」,「科學不只於羅列一些事實,它早已與哲學和理性合而為一」。

TC

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