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2018年12月10日

【美國直擊】減少大規模種植 Demetrix提煉植物要素

Demetrix主席Darren Plate(圖左)及首席執行官Jeff Ubersax。
建立時間 (HKT): 1210 00:00

中國科學家屠呦呦數十年前發現抗瘧疾的青蒿素,並於2015年成為諾貝爾獎得主,拯救了無數人性命,不過青蒿素要從植物提煉,面臨生產規模化困難,美國合成生物學權威Jay Keasling博士於2004研究以酵母大量生產青蒿素,最終令這項藥物發揚光大。

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這位Keasling博士去年更成立專研合成生物公司Demetrix,同年獲得維港投資參與種子輪融資,其首款產品為醫用大麻素。大麻素為良好止痛劑,可杜絕藥物上癮及依賴症等負作用。Demetrix首席執行官Jeff Ubersax在位於柏克萊加州大學的總部受訪時解釋,現時40%至50%藥物實際上需要由植物提煉某種成份,而這些成份可能在植物中只佔非常少份量,故此需要大規模種植等,才獲得製藥所需,效率甚低,亦不環保。

Ubersax說:「從植物提煉藥物,你只能夠等,等佢慢慢長大,畀水、陽光佢,冇乜嘢可以做到。」而這種效率低程度,有如從粟米提煉乙醇作燃料,效率非常低。故此Demetrix現時採取的方法無須種植而獲得藥物元素,而是利用酵母,通過代謝途徑工程產生有價值的植物要素,替代植物種植,令到製藥成本大幅度降低,同時藥物供應非常穩定。實際操作上,Demetrix是透過基因排序技術,將植物DNA注入酵母,先讓酵母進行小規模微型發酵,以更快速篩選及優化目標酵母,然後可以大量生產相關藥物。Ubersax指這種合成生物技術早於100年前已經存在,例如當年若抽取檸檬酸要從檸檬獲得,但當發現到一種真菌名為曲徽菌後,便能以發酵方式大量製造檸檬酸。

Ubersax提到現時其實驗室產量非常有限,只能進行一升的發酵程序,明年可以將產能提升至20升,到2020年,就可以提升至2,000升,成為一間相常有規模的製藥廠。

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記者:周家誠

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